Curso Diploma Europeo

Del triángulo a la tarta. Tipos de causas.

Los tipos de causas posibles de una enfermedad pueden clasificarse como causas componentes (no causan por sí­ solas la enfermedad), causas necesarias (sin ellas la enfermedad no se produce) y causas suficientes (su sola presencia es garantí­a de la producción de la enfermedad). Os presentamos una nueva entrada de Ciencia sin seso...locura doble.

Imagen16

Manuel Molina Arias
Servicio de Gastroenterologí­a
Hospital Infantil Universitario La Paz. Madrid.

Las cosas no ocurren porque sí­. Y las enfermedades tampoco. ¿Por qué una persona que está sana de repente enferma y otra no? Pues porque hay una serie de factores que se distribuyen en la población que hacen que algunas personas tengan más riesgo de enfermar que otras.

Esto ha llamado la atención de los epidemiólogos desde siempre, de ahí­ que hayan intentado describir modelos para ilustrar la relación entre enfermos y enfermedades, para tratar de comprender cuáles son las causas de la enfermedad.

El modelo más sencillo lo forma un triángulo perverso entre tres elementos: el agente, el huésped y el ambiente. Estos tres elementos interrelacionan en una forma más o menos compleja para dar lugar a la aparición de la enfermedad.

Este modelo se ideó inicialmente para enfermedades infecciosas, así­ que el agente es el microorganismo en cuestión que puede producir la enfermedad. Por ejemplo, el plasmodio que produce el paludismo. Como es lógico, diferentes enfermedades dependen de la presencia de diferentes agentes, además de distintas interacciones entre agente, huésped y ambiente.

El huésped es el pobre sujeto que adquiere la enfermedad. No todos los huéspedes son igual de susceptibles a la enfermedad. Puede existir una serie de factores de riesgo intrí­nsecos al huésped que aumenten o disminuyan el riesgo de enfermar, aunque entre en contacto con el agente. En nuestro ejemplo del paludismo, los sujetos con anemia drepanocí­tica tienen menor riesgo de contraer el paludismo que los portadores de una hemoglobina normal.

El tercer lado de este triángulo lo constituye el ambiente, cuya función fundamental serí­a poner en contacto al agente con el huésped para producir la enfermedad. Si no hay mosquitos que trasmitan el parásito no tendremos casos de paludismo, por mucho plasmodio que haya en la charca.

El problema de este modelo tan elegante es que explica mucho mejor las enfermedades infecciosas que otros tipos de padecimientos. Tomemos el ejemplo del tabaco y el cáncer de pulmón. Todos sabemos que fumar provoca cáncer, pero ni todos los que fuman lo sufren ni todos los pacientes con cáncer han sido fumadores. Parece, pues, que esto de las causas es algo bastante más complejo.

Y aquí­ es donde nos topamos con la tarta. Imaginad todas las causas que se puedan relacionar con una enfermedad como los pedazos de una tarta. Si la tarta tiene las porciones necesarias, la enfermedad se produce. En caso contrario, la enfermedad no llega a producirse.

Pero no todos los pedazos de la tarta tienen la misma importancia. Así­, reconocemos varias categorí­as de causas. Una porción podrí­a ser una causa componente, que es cada uno de los componentes individuales que pueden dar lugar a la enfermedad.

Una causa componente puede estar constituida por factores relacionados con el agente, con el huésped y con el ambiente, pero por si solas no suelen ser suficientes para que la enfermedad aparezca. Uno puede estar expuesto años al agente y no desarrollar la enfermedad. Por ejemplo, la exposición a un virus no garantiza la infección si el huésped no tiene, además, otros factores de susceptibilidad.

Por otro lado estarí­an las causas necesarias. Sin ellas la enfermedad no se produce aunque concurran varias causas componentes. Pensemos por ejemplo en una infección por un germen oportunista en un inmunodeprimido. El germen no es capaz de producir la infección si el sistema inmune está indemne, luego la inmunodepresión serí­a causa necesaria para que se produzca la infección.

Por último, el pedazo más grande de la tarta, la causa suficiente. Este trozo completa por sí­ solo la tarta. Esta causa sola da lugar a la enfermedad sin necesidad de causas componentes o necesarias. Una enfermedad puede tener una o varias causas suficientes. Por último, podemos pensar como causa suficiente la concurrencia de varias causas componentes.

Para acabar, podemos rizar el rizo con esto de los tipos de causas y combinarlos en los siguientes:

Necesaria y no suficiente: sin la causa no hay enfermedad, pero su presencia no la garantiza. Por ejemplo, el virus del papiloma y el cáncer de útero.

No necesaria y suficiente: produce la enfermedad, pero esta puede darse también por otros factores causales que pueden actuar por sí­ solos. Por ejemplo, pensad en un tumor que pueda ser producido por la radiación, pero también por cancerí­genos quí­micos.

No necesaria y no suficiente: ninguno de los factores del huésped es imprescindible para la enfermedad y ninguno la causa por sí­ solo. Por ejemplo, todos los factores de riesgo de diabetes o de enfermedad coronaria.

Y aquí­ dejamos los triángulos y las tartas, no sin antes hacer una pequeña reflexión. Todo lo que hemos dicho sobre causas de enfermedades podrí­amos haberlo dicho sobre factores protectores contra el desarrollo de la enfermedad. Por ejemplo, la eliminación del tabaco serí­a un factor componente para la prevención del cáncer de pulmón. Pero esa es otra historia…

BIBLIOGRAFíA

– Introduction to epidemiology. En: Principles of epidemiology in Public Health practice, 3ª ed. US Department of Health and Human Services. Center for Disease Control and Prevention. Atlanta, 2012: 1-51 (pdf).

More from Manuel Molina

Otra piedra con la que no tropezar. El método de Bland-Altman para medir acuerdo

Dice el refrán que el hombre es el único animal que tropieza...
Read More

Deja un comentario

Tu dirección de correo electrónico no será publicada. Los campos obligatorios están marcados con *

4 + 2 =